Car rental giant officially exits bankruptcy with one question: will it survive long-term? | Business Observer

ESTERO—La société Hertz Corp. est sortie de la faillite mercredi 30 juin avec un capital de 5,9 milliards de dollars, son endettement réduit de 80 %, un nouveau symbole boursier et un nouveau conseil d’administration qui comprend l’ancien président-directeur général de Ford Motor Co.

La sortie du 30 juin intervient un peu plus de 13 mois après que le géant de la location de voitures basé dans le comté de Lee a déposé le chapitre 11 pour lutter contre les créanciers qu’il n’a pas pu payer en raison d’un ralentissement causé par la pandémie.

Hertz quitte la protection du tribunal des faillites avec environ 5 milliards de dollars de dettes, y compris la totalité de sa dette européenne, et avec une ligne de crédit de 2,8 milliards de dollars et 7 milliards de dollars de financement pour son inventaire de véhicules. Les actions Hertz continueront d’être négociées de gré à gré jusqu’à ce qu’elles soient réinscrites sur l’une des bourses nationales. À partir du jeudi 1er juillet, son nouveau symbole boursier sera HTZZ.

Les sociétés d’investissement Knighthead Capital Management, Certares Opportunities et Apollo Capital Management font partie de celles qui fournissent des capitaux pour financer le plan de sortie.

La juge des faillites du Delaware, Mary Walrath, a approuvé le plan de sortie le 10 juin.

Dans un communiqué annonçant la sortie, Henry Keizer, président sortant du conseil d’administration de Hertz, a déclaré que malgré les défis auxquels l’entreprise était confrontée, “nous sommes restés concentrés sur la stabilisation de l’entreprise et sur la saisie des opportunités pour atténuer les pertes et créer de la valeur pour nos parties prenantes”.

« Lorsque l’économie a commencé à montrer des signes de reprise plus tôt cette année, nous étions parfaitement positionnés pour conduire un processus concurrentiel qui maximiserait les reprises. Le résultat… est remarquable.

Dans la déclaration, Keizer a cité, comme l’entreprise l’a fait à plusieurs reprises dans des documents judiciaires, la pandémie comme principale raison pour laquelle Hertz a demandé la protection de la loi sur les faillites, qualifiant ce qu’elle a traité d'”épique et sans précédent”.

Pourtant, tous les concurrents de Hertz ont été confrontés à des vents contraires identiques et c’était la seule grande entreprise de location de voitures à déposer son bilan pendant la pandémie.

La question est donc de savoir si Hertz en a fait assez et a apporté les changements fondamentaux nécessaires pour éviter le sort d’une entreprise comme Radio Shack qui est sortie de la faillite pour se retrouver quelques années plus tard.

Seul le temps nous dira quelle est la réponse.

L’histoire de ce qui a conduit au dépôt de bilan de Hertz le 22 mai 2020 est énoncée dans des milliers de pages de documents judiciaires.

Ces documents montrent la grande complexité d’une entreprise mondiale endettée d’environ 25 milliards de dollars. Au 30 juin 2020, plus de 5 400 documents avaient été déposés dans l’affaire, certains aussi simples qu’une ordonnance de deux pages nommant un avocat et d’autres aussi complexes que le plan de sortie de près de 200 pages.

Ce que les documents fournissent est un récit complet de ce qui a conduit Hertz à la faillite.

Le plus éclairant d’entre eux est la déclaration du vice-président exécutif et directeur financier de l’époque, Jamere Jackson. Jackson a quitté Hertz en septembre et n’a pas pu être joint pour commenter.

Jackson expose les problèmes auxquels l’entreprise a été confrontée au cours des derniers mois avant la faillite et offre un portrait de la gravité de la pandémie et de la façon dont les réserves de liquidités, déjà en baisse, ont été sévèrement taxées.

Pourtant, en 2020, les choses allaient bien pour Hertz.

Après quelques années difficiles, les 10 derniers trimestres ont montré une croissance des revenus d’une année sur l’autre et les deux premiers mois de l’année ont indiqué que cette tendance se poursuivait. En janvier et février, les revenus ont augmenté de 6 % en raison d’une croissance de 8 % du marché américain de la location de voitures.

Les premiers signes de problèmes ont commencé début mars, lorsque les États ont commencé à fermer leurs portes et que les gens se sont enfermés. À la fin du mois, les revenus mondiaux avaient baissé de 30%, a déclaré Jackson.

C’était bien pire en avril, le premier mois complet de fonctionnement de la pandémie, lorsque les revenus ont chuté de 73% par rapport à l’année précédente.

Ce n’était pas seulement la fermeture de l’industrie du voyage. Hertz dépendait également des affaires avec les compagnies d’assurance qui fournissent aux clients des voitures de location en cas d’accident. Avec moins de monde dans les rues, il y a eu moins d’accidents.

Du 21 mars au jour où la société a déposé son bilan, le 22 mai 2020, les réservations quotidiennes ont chuté de 90 %,

“Malheureusement”, dit Jackson, “la pandémie de COVID-19 n’a laissé aucun coin de notre entreprise de location de voitures intact.”

Un autre coup dur ? Hertz devait des paiements pour sa flotte de véhicules.

L’un des contrats de location que l’entreprise utilisait pour entretenir sa flotte prévoyait que Hertz paie l’amortissement des véhicules. Jackson dit qu’une baisse de 1% de la valeur s’est traduite par 75 millions de dollars en paiements d’amortissement pour rester en conformité.

Avec l’arrêt du marché des voitures d’occasion, les valeurs chutent à une vitesse vertigineuse.

Une solution aurait été de commencer à vendre une partie de la flotte soit par le biais d’enchères de véhicules ou de lots de voitures d’occasion de Hertz.

Mais ces avenues étaient pratiquement fermées.

Entre le 21 mars et le 15 avril, les ventes quotidiennes dans les parcs de voitures d’occasion de Hertz n’ont jamais atteint 400 ventes. C’était en baisse par rapport à plus de 1 000 ventes par jour entre le 9 février et le 14 mars. Quant aux enchères automobiles, elles ont été soit fermées, soit uniquement en ligne.

Malgré ce ralentissement du marché des voitures d’occasion, les guides de tarification des voitures d’occasion, qui sont à l’origine des valeurs de dépréciation auxquelles les paiements de l’entreprise étaient liés, ont continué d’être publiés. En mars, les valeurs des véhicules ont chuté de près de 1,5% et en avril, elles ont chuté de près de 2,5%.

Donc, pour rester en conformité, Hertz devait 135 millions de dollars. Couplé aux autres paiements dus pour cet accord, ce nombre est passé à 389,5 millions de dollars, dit Jackson.

Le paiement était dû le 27 avril 2020.

« Effectuer ce paiement », déclare Jackson dans des documents judiciaires, « aurait consommé une partie substantielle des liquidités disponibles de l’entreprise, avec la probabilité que des paiements d’ajustement d’amortissement plus importants soient dus dans les mois suivants ».

Avec le paiement dû, Hertz a essayé de négocier avec le prêteur pour réduire le montant du paiement de location.

Mais ils n’ont pas pu parvenir à un accord, dit Jackson, et Hertz “a choisi de ne pas effectuer le paiement et a fait défaut sur son bail”.

Pendant ce temps, Hertz effectuait des coupes sombres depuis mars dans l’espoir de conserver les liquidités dont il aurait besoin pour surmonter la tempête. Il a réduit l’achat de véhicules neufs et la commercialisation; elle a consolidé les baux de sites hors aéroport aux États-Unis et en Europe ; il a renégocié les accords de concession avec les aéroports.

Et cela a réduit les employés.

La «gestion des coûts de la main-d’œuvre», comme l’appelle Jackson, a commencé en mars 2020 avec des congés. L’espoir était qu’ils seraient temporaires. Mais en avril, il était devenu clair pour Hertz que la fermeture “ne serait pas une interruption passagère de ses activités”.

Le résultat? Le 22 mai, jour où l’entreprise a déposé son bilan, 21 000 employés avaient été touchés par les déménagements et environ 14 400 avaient perdu leur emploi de façon permanente.

Selon les documents déposés pour répondre aux exigences de la loi WARN (Worker Adjustment and Retraining Notification), qui oblige les employeurs à fournir un préavis de 60 jours avant les fermetures d’usines et les licenciements collectifs, Hertz a licencié 1 046 personnes en Floride en 2020.

L’une des conséquences du non-paiement du loyer le 27 avril 2020 était que les véhicules financés dans le cadre de ce programme seraient liquidés, un peu comme lorsqu’une voiture est vendue après avoir été reprise.

Les véhicules devaient être mis en liquidation le 5 mai.

Le 4 mai, dans le but d’éviter de faire défaut sur d’autres prêts, Hertz a conclu un accord avec plusieurs prêteurs pour protéger sa flotte, sans laquelle il ne pouvait pas fonctionner, « et éviter des défauts croisés généralisés dans sa structure de capital ».

L’accord était bon jusqu’au 22 mai.

Entre le 5 mai et le 22 mai, les responsables de l’entreprise se sont efforcés de discuter avec autant de prêteurs que possible, essayant d’obtenir des prolongations et de trouver des moyens de réorganiser la dette sans tomber en faillite.

Il y avait des prêts en Australie et en Europe qui devaient être réglés ainsi que de l’argent dû aux États-Unis et au Canada.

Au milieu de ces négociations sur la navette, la société a annoncé le 18 mai qu’elle remplaçait la présidente et chef de la direction Kathryn Marinello. Stone, qui était vice-président et directeur des opérations de vente au détail, a été nommé président. (Marinello a été nommée présidente et chef de la direction de PODS, une entreprise de self-stockage et de déménagement, basée à Clearwater, en janvier. Elle reste membre du conseil d’administration de l’entreprise automobile Volvo.)

Stone, quant à lui, était le quatrième PDG de Hertz en six ans.

Marinello est devenu PDG en 2016 après que la société n’a pas répondu aux attentes de Wall Street pendant plusieurs trimestres et que le cours de l’action a chuté. Elle était le choix trié sur le volet du célèbre investisseur Carl Icahn, l’actionnaire majoritaire à l’époque.

Lors d’un appel aux bénéfices avec des investisseurs 10 jours avant que l’entreprise ne dépose son bilan, et alors que les responsables travaillaient frénétiquement pour conclure des accords sur ses dettes, Marinello a expliqué comment l’entreprise était frappée par les effets de la pandémie et résolvait ses problèmes.

Selon les transcriptions de l’appel aux résultats du 12 mai publié sur le site Web d’investissement Seeking Alpha, il n’y avait pas une seule mention de faillite. Les responsables de la société n’ont pas non plus répondu aux questions des analystes, ce qui est inhabituel.

« Il n’y a que tant de temps que les réserves de l’entreprise les porteront. Nous nous concentrons donc sur la sauvegarde des liquidités actuelles et l’augmentation des liquidités grâce à des gains d’efficacité et à des investissements différés », a déclaré Marinello aux investisseurs, selon la transcription. « Dans le même temps, d’un point de vue opérationnel, nous continuons à servir les clients au plus haut niveau avec une flotte sûre, de la manière dont ils ont appris à faire confiance à notre marque emblématique. »

Hertz a pu obtenir des concessions de certains créanciers dans les pays européens, mais pas en Amérique du Nord.

Les accords devant expirer le 22 mai, a déclaré Jackson, “l’entreprise n’a eu d’autre choix que de commencer ces affaires du chapitre 11”.

Lors d’une réunion spéciale tenue le 22 mai, le conseil d’administration de Hertz a voté pour autoriser la société à déposer une demande de mise en faillite dans le Delaware. Le conseil d’administration de huit membres comprend le président non exécutif indépendant Henry Keizer, ancien directeur de l’exploitation des services professionnels et du cabinet fiscal KPMG ; David Barnes, ancien cadre supérieur d’UPS ; Anindita Mukherjee, l’actuelle présidente et PDG du géant des boissons alcoolisées Pernod Ricard ; et l’ancien PDG de Norwegian Cruise Line Holdings, Kevin Sheehan. Stone, l’actuel PDG de Hertz, fait également partie du conseil d’administration.

Dans la résolution adoptée ce jour-là, le conseil d’administration a décidé que la faillite était la meilleure car “malgré les mesures importantes (Hertz) prises pour réduire les dépenses à la lumière du ralentissement de l’activité, la baisse des revenus a dépassé les coûts”.

Le dépôt initial montre que la société avait 25,8 milliards de dollars d’actifs et 24,3 milliards de dollars de dettes au 31 mars.

Jackson, dans des documents judiciaires, dit que Hertz est entré en faillite pour la « respiratoire fournie par le chapitre 11 » pour s’accrocher à ses liquidités, stabiliser ses opérations, développer un plan d’affaires qui fonctionne dans un monde post COVID-19 et conclure des accords avec les créanciers.

Bien que Hertz semble avoir accompli une grande partie de ce qu’il avait l’intention de faire, il faudra beaucoup de temps pour savoir si le plan a réellement fonctionné. Un signe à surveiller est sa volonté de s’adapter dans un monde en évolution où les bureaux d’un aéroport peuvent ne pas suffire.

Une étude de 2021 de Global Industry Analysts, une société de recherche de San Jose, en Californie, indique que l’assouplissement des restrictions de voyage ne suffira pas pour qu’une entreprise de location de voitures rebondisse après la pandémie. C’est d’autant plus vrai qu’un retour complet à la normale peut prendre un certain temps et peut être semé d’à-coups. « Les sociétés de location ressentiront plus que jamais le besoin de réinventer leur modèle économique… », constate l’étude. C’est une phrase que Hertz et ses pairs entendent depuis des années, compte tenu de l’augmentation du covoiturage et d’autres tendances en matière de transport.

Une entreprise de la taille d’Hertz est certainement capable de se réinventer, disent les analystes, mais la question est de savoir si elle est prête ?

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